I trattamenti contro il cancro accelerano l'invecchiamento cerebrale

I trattamenti contro il cancro accelerano alcuni processi di invecchiamento nel corpo. Un nuovo studio ha dimostrato che le donne che hanno subito un trattamento per il cancro al seno hanno, alcuni anni dopo, un declino delle loro funzioni cognitive.

Le "difficoltà cognitive post-chemioterapia", o "chemioterapia" in inglese, corrispondono a un processo di perdita di memoria e pensiero sperimentato da alcune persone guarite dal cancro dalla chemioterapia, una volta terminato il trattamento.

Un nuovo studio, pubblicato sulla rivista CANCRO, fornisce un substrato biologico a questo processo, dimostrando che le chemioterapie contro il cancro danneggerebbero il DNA delle cellule, contribuendo all'accelerazione dell'invecchiamento biologico del cervello.

DNA danneggiato

I trattamenti per il cancro al seno aumentano il rischio di tossicità a lungo termine e in età avanzata per i pazienti, inclusi affaticamento persistente, dolore e disfunzione cognitiva. Alcuni trattamenti, comprese le radiazioni e alcuni farmaci chemioterapici, danneggiano il DNA delle cellule cancerose, ma possono anche causare danni al DNA nelle cellule normali, che possono contribuire ad un invecchiamento biologico accelerato.

Per giungere a queste conclusioni, i ricercatori statunitensi hanno esaminato un gruppo di 94 donne che erano state curate per carcinoma mammario da tre a sei anni prima. Le loro analisi hanno rivelato indicatori dell'invecchiamento biologico che includono alti livelli di danno al DNA, ridotta attività dell'enzima telomerasi e lunghezza dei telomeri più corta in alcune cellule del sangue.

La telomerasi è un enzima importante per mantenere la lunghezza dei telomeri e consiste nel ripetere le sequenze di DNA alle estremità dei cromosomi, un processo che aiuta a mantenere la salute delle cellule e funge da marker dell'età cellulare.

Prevenire i futuri declino cognitivi

Il team ha scoperto che tra le donne che erano state precedentemente trattate per carcinoma mammario, quelle che avevano sia un danno maggiore al DNA che una minore attività della telomerasi erano anche quelle che funzione esecutiva più bassa. Inoltre, una minore attività della telomerasi era associata a una minore attenzione e velocità del motore.

"Questi risultati sono importanti perché forniscono ulteriori informazioni su ciò che potrebbe accadere dopo il trattamento del cancro che influisce sul declino cognitivo in alcune persone", afferma Judith Carroll, ricercatrice dell'UCLA, che ha partecipato allo studio. "Queste informazioni possono informare la ricerca futura e portare a nuovi interventi per prevenire questi declino cognitivi. Questo lavoro è nuovo perché identifica per la prima volta i fattori chiave dell'invecchiamento biologico e li collega a un impatto sulla funzione cognitiva, che apre nuove strade di ricerca ".

I ricercatori hanno recentemente dimostrato che questi problemi non sono solo una conseguenza della chemioterapia, ma sono effettivamente presenti nelle prime fasi dello sviluppo del tumore. Comunque sia, gli effetti collaterali sul cervello possono alterare la qualità della vita dei pazienti, anche causando ansia o depressione. È quindi necessario agire presto per guarirli meglio.