Zanzara tigre: perché la chikungunya fa male alle articolazioni

Ricercatori americani sono arrivati ​​a identificare come il virus chikungunya penetra all'interno delle cellule e causa gravi dolori articolari.

Trasmesso dalla zanzara tigre, il chikungunya è attualmente una minaccia crescente in Francia e in altre parti del mondo. Malattia infettiva tropicale dovuta ad un arbovirus, prende il nome dalla lingua makondé, in Tanzania, dove significa "chi si piega, chi si accartoccia". La traduzione del chikungunya in francese significa "malattia che rompe le ossa" o "malattia dell'uomo curvo".

E per una buona ragione: oltre a febbre alta, mal di testa e talvolta eruzioni cutanee, il chikungunya provoca alle persone infette dolori articolari molto forti e talvolta invalidanti, specialmente attorno a polsi, caviglie e nocche.

Fino ad ora, gli scienziati hanno faticato a capire come la chikungunya e i virus visibili possano causare dolore simile a quello dell'artrite. I ricercatori dell'Università di Washington, St. Louis, potrebbero aver trovato la risposta. In un articolo pubblicato sulla rivista natura, spiegano di aver identificato un "manipolo" molecolare che la chikungunya opera per penetrare all'interno delle cellule. La loro scoperta potrebbe portare a modi per prevenire o curare la malattia.

Esca il virus per prevenirne la diffusione nelle cellule

Questo "manico" o recettore si trova su cellule che costruiscono cartilagine, muscoli e ossa. Sono anche presenti nelle articolazioni, il che spiega i sintomi dolorosi delle persone affette da chikungunya.

"Ora sappiamo come chikungunya entra nelle cellule e potremmo aver trovato un modo per bloccare l'infezione. Se il virus non può entrare nella cellula, non è in grado di replicarsi e causare infezione e malattia ", afferma il professor Michael S. Diamond, autore principale dello studio.

I ricercatori hanno scoperto che il virus chikungunya utilizzava una proteina chiamata Mxra8 per invadere le cellule umane. Lo usa come una "maniglia" per entrare nelle celle. Ma hanno anche capito che era possibile creare "impugnature per esche artificiali" in modo che il virus le afferrasse e non entrasse nelle cellule, il che ridurrebbe il dolore da artrite.

L'esperimento è stato testato con successo nei topi: un giorno dopo l'infezione, il livello di virus nelle caviglie e nei polpacci dei topi era dieci volte inferiore negli animali trattati con proteine ​​Mxra8 o bloccando gli anticorpi rispetto a quelli che ha ricevuto un placebo. Tre giorni dopo il trattamento, i topi che hanno ricevuto la proteina avevano significativamente meno gonfiori alle caviglie rispetto a quelli che avevano ricevuto il placebo.

Una speranza per i pazienti

Per i ricercatori, questa scoperta è la speranza di prevenire o ridurre l'artrite nelle persone affette da chikungunya, ma anche di rallentare la diffusione del virus.

Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche prima di sviluppare qualsiasi trattamento. "Non sappiamo molto di ciò che Mxra8 fa nel corpo umano, quindi abbiamo bisogno di maggiori informazioni prima di sviluppare un farmaco mirato alla proteina", afferma Pr Diamond. "Ma potremmo sviluppare più rapidamente un farmaco mirato al virus e impedendogli di legarsi a questa proteina".

Attualmente, non esiste un trattamento specifico o un vaccino contro la chikungunya e i virus correlati. I medici raccomandano semplicemente riposo, liquidi e antidolorifici da banco come il paracetamolo o l'ibuprofene.